Primero de julio de 1914: comienzo de la Venezuela petrolera

Los cambios producidos por los procesos desencadenados como consecuencia de ello han sido tan profundos que es posible hablar de dos Venezu...

Los cambios producidos por los procesos desencadenados como consecuencia de ello han sido tan profundos que es posible hablar de dos Venezuela: una antes del advenimiento de la actividad petrolera, y otra desde entonces.



Por Ubaldo Ruiz*



El día primero de julio de 1914, en Mene Grande, estado Zulia, comenzó a brotar petróleo del pozo Zumaque N° 1, hecho que dio inicio a la etapa que ha sido conocida como la Venezuela Petrolera; a partir de entonces, y hasta el presente, el país pasó de ser agro exportador, a estar regido por un modelo rentista petrolero.

Los cambios producidos por los procesos desencadenados como consecuencia de ello han sido tan profundos que es posible hablar de dos Venezuela: una antes del advenimiento de la actividad petrolera, y otra desde entonces. Gracias al petróleo el Estado se enriqueció y creció descomunalmente; el territorio nacional se integró con las vías de comunicación; surgieron nuevas ciudades y crecieron otras; la agricultura y demás actividades económicas comenzaron a depender de la renta petrolera; se forjó la idea de que somos un país rico, y que la función del Estado es la de repartir esa riqueza, lo que derivó en el Estado paternalista, aprovechado política y electoralmente por varios gobiernos populistas.

Todo comenzó en 1913, en Londres, cuando la empresa anglo holandesa Royal Dutch Shell compró 27 millones de hectáreas que poseía la compañía estadounidense General Asphalt en concesiones en Venezuela; entonces se constituyeron las compañías Burlingston Investment, y Caribbean Petroleum Company, a través de las cuales la Shell entraría a explotar el petróleo venezolano. Para ello, se envía a principios de ese año a Caracas al representante de las empresas extranjeras, el estadounidense W. T. S. Doyle, quien organiza, en connivencia con el gobierno del general Gómez, todas las actividades de exploración y explotación.

Para la realización de esas actividades, se renta la casa N° 26, situada entre las esquinas de Salas y Caja de Agua, adonde llega una delegación de 23 técnicos, entre ingenieros y geólogos, encabezados por Ralph Arnold, George Mc Cready y John Elliot, todos egresados de Stanford University, Harvard University y el Instituto Tecnológico de Massachussetts; después de realizar intensos operativos de reconocimiento de la costa venezolana, desde Paria hasta la Guajira, recomiendan comenzar las actividades de perforación en la costa oriental del lago de Maracaibo; hacia allí envían, a principios de 1914, a los dos geólogos más jóvenes de la expedición, Floyd Merrit y Garnet Joslin, quienes hacen parte del camino de Caracas a Maracaibo a pie, y después de explorar los lugares recomendados, deciden hacer la perforación en el lugar llamado Mene Grande.

A fin de dar comienzo a los trabajos de perforación, Floyd Merrit contrata en Maracaibo a dos cuadrillas de trabajadores que serán los primeros obreros petroleros de Venezuela; algunos vienen de Trujillo, otros de Coro, de Carora y de la propia capital del Zulia: sus nombres quedaron registrados para la posteridad: Juan Páez, Segundo Petit, Sebastián Rengifo, Luis Márquez y Carlos Leiva, formaron una cuadrilla, mientras que la otra la integraron, Hernán Cardozo, Alcibíades Colina, Manuel Sandrea y José Ballesteros; además, se contrató a un perforador con experiencia en Texas, George Brake.

Comienza el taladro su actividad, y cuando pasa de mil pies de profundidad se atasca de tal forma que el perforador texano no puede ponerlo a funcionar de nuevo; entonces el maracucho Manuel Sandrea, que había aprendido mecánica reparando las navajas y los puñales de los guapos de El Saladillo, logra desatascar el taladro, con lo cual continúa la operación, hasta que el día primero de julio de 1914, tras un estruendo proveniente de las entrañas de la tierra, comienza a brotar el petróleo a borbotones: había comenzado así la época petrolera. Probablemente, aquellos trabajadores no tuvieron conciencia de que eran testigos privilegiados del nacimiento de la Venezuela del petróleo


*PROFESOR EN EL PROGRAMA DE HISTORIA DE LA UNIVERSIDAD RÓMULO GALLEGOS. CALABOZO, ESTADO GUÁRICO.

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